变革或停滞:区块链给200年历史的港口和铁路货运业注入活力

尽管近代货运史发生了很多重大变化,但大多数商品运输的方式仍然与200年前是大致相同的——海运和铁路运输。实际上,在21世纪末期的相对下降之后,铁路运输的成本似乎一直在增长。

例如2010年到2017年期间,欧盟的铁路货运量一直在稳步增长。2006年至2017年期间,欧盟铁路货运量在2007年达到峰值的4380亿吨公里。

2017年欧盟的铁路运输量约为4160亿吨公里,比2016年欧盟28个成员国之间(从奥地利到英国)的4033亿吨公里高出3.2%。

同样,港口也是世界经济的一个重要组成部分,是全球大部分货物进口的入口。

例如在2016年,美国港口的离岸货物价值近2.2万亿美元,而进口货物价值超过2.7万亿美元。港口和铁路构成了世界商品供应链中的关键环节。

变革或停滞:区块链给200年历史的港口和铁路货运业注入活力

▲ 2017年9月2日,世界上最大“超大型集装箱船(VLCV)”之一麦迪逊·马士基号(Madison Maersk)驶入荷兰鹿特丹港。【图片来源/Getty】

铁路对于陆上运输来说至关重要,大量货物通过这种方式被直接运送到目的地。即便如此,铁路运输的改善主要集中于物理结构,而不是支持陆上运输经济体系的技术基础设施。

但是技术进步却没有停滞不前,特别是在一个对于全球经济至关重要的行业中。

随着区块链逐渐摆脱加密货币的起源,商品交易和运输业也开始意识到这项技术的潜力,通过实施区块链取得巨大成功,并挖掘出巨大的未来发展潜力。

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美国土木工程师学会(ASCE)指出,尽管铁路运输具有其必要性,但是美国的铁路网络在未来15年内需要至少2000亿美元的投资才能长期维持预期的需求。美国土木工程师学会成立于1852年,是美国最古老的工程学会,该学会对美国铁路基础设施的评级是C-。

早在2013年,美国联邦铁路管理局就曾预计,在接下来的五年中,二级和三级铁路将只能获得16亿美元投资,用于维护、升级和扩展运力,而实际需要69亿美元。

变革或停滞:区块链给200年历史的港口和铁路货运业注入活力

▲ 2018年1月14日,美国加州科切拉谷棕榈泉附近,一列联合太平洋铁路列车正在运送海外集装箱。【图片来源/Getty】

港口也面临着同样的问题。尽管港口基础设施陈旧且无法满足需求,但好在还一直运行着。以英国为例,大约90%的进口货物是通过港口流入的。

虽然物理设施上的改善是必要的,需要得到关注的,但技术上的改进可以减轻负担,缓解这个供应链中重要一环所面临的很多严峻问题。

减轻港口和铁路运输负担最重要的方法之一,就是改进管理供应链的技术。

而且,很多列车和铁路系统遇到的最大问题之一就是所谓的滞留停留,即一列火车在车站停靠或卸载的延误会给货物装载和列车进入带来更大的问题。

在某些情况下,区块链技术可能是解决滞留停留的一个理想解决方案,因为区块链可以实现更直接的信息传输,以及基于实时数据做出更明智的决策。

事实上有一些研究发现,通过减少这些运输瓶颈的摩擦,能够显著改善运输性能,并通过改善数据的传输,有效地加快列车进站和出站的过程。

市场中有一些新平台(例如CommChain平台)可以在区块链上对企业需要全球运输的货物进行文件管理,从而减少因为文件丢失或者推迟造成的延误。最近CommChain推出了一个平台,旨在将区块链的强大功能用于大宗商品交易中。

这种区块链应用通过把文件的传输转移到区块链上,提高了文件传输的速度。而且这个过程几乎是即时的,可以明确地建立一个监管链。据称通过CommChain网络支付款项,结算期可以缩短至不到三天。

Faith Dempsey是CommChain公司联合创始人兼董事,也是TransCoal和TransBulk Logistics在澳大利亚的创始人,他在全球出口煤和矿产方面拥有近40年的经验。他评论说:“区块链技术不仅通过在买方国家将提单缩短大约10天时间,减少了支付过程中的空档期,使得支付过程大大缩短,而且商品的‘代币化’也意味着产品生产商可以在供应链的早期阶段就将流动性引入他们的业务中。

有行业专家认为,区块链是几十年来改变铁路货运的最具革命性的技术之一。在某些人看来,大多数行业可能会在未来十年内完全——或至少部分——采用区块链技术,尽管这有些夸张。

全球咨询公司安永指出,商品交易生命周期需要跨多个市场参与者的大量流程才能完成——即使是对于最基本的交易来说也是如此。

安永曾在2017年发布的《能源和商品交易区块链概述(2017年)》报告中指出,商品交易领域可以通过运用区块链技术获得诸多资本成本方面的收益,包括更快的结算、减少人工处理环节、减少对多个系统的依赖等。

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对于港口来说,很多问题是类似但又特殊的。许多港口一开始是为了较小的运输量建造的,但吞吐量却日益增加。还有一些港口就是效率低下,或者面临着和供应链其他环节同样的问题。

拥堵、货物进出仓位缓慢、集装箱管理等等,以及越来越多可以通过运用技术来解决的问题——但目前尚未被完全解决。

不过区块链已经开始在这方面发挥作用了。例如,安特卫普港(Antwerp)是比利时、同时也是全球在斯海尔德河上最大的海港之一,该港口正在进行的一个试行项目表明,区块链可以在简化装卸过程中发挥作用。

在某些情况下,让卡车达到集装箱所在区域需要多达七个复杂的步骤。区块链通过呈现明确的监管链,并允许利益相关者准确地传达他们需要的货物和所在位置,消除了大多数复杂的步骤和环节。

>>> IBM区块链

IBM和丹麦货运巨头Maersk过去几年一直努力创建基于区块链的供应链管理系统。该项目已经进入欧洲很多最大型的入境口岸,有超过2.3亿件货物和2000万件集装箱注册登记。

IBM有大约1600名员工致力于区块链和分布式分类帐技术(DLT)方面的工作,覆盖IBM Blockchain的所有领域和细分市场。IBM在2018年1月宣布与商业集团AP Moller-Maersk Group Maersk成立一家全球合资企业,旨在将区块链应用于“数字化”全球贸易中。

该合资企业总部位于纽约大都市区,Maersk公司前总裁Michael J. White担任首席执行官。

变革或停滞:区块链给200年历史的港口和铁路货运业注入活力

▲ 2019年3月18日星期一,纽约证券交易所交易大厅上方出现了IBM的logo。【图片来源/美联社】

在此之前,IBM已经宣布与沃尔玛、京东、清华大学展开合作,利用区块链在中国建立一个食品安全联盟,以提高食品供应链的安全性和可追溯性。

IBM全球工业、解决方案和区块链高级副总裁Bridget van Kralingen表示:“我们与Maersk成立合资企业,意味着我们现在可以与数百万企业组织一起,加速采用这项令人兴奋的技术,这些企业组织在全球最复杂也是最重要的网络——全球食品供应链——中扮演者重要的角色。

Kralingen本人曾被《财富》杂志评选为“商业界最具影响力的50位女性”之一,拥有南非大学的商业硕士学位。她说:“我们相信,区块链出现在这个市场中将引领企业抓住全新的经济机会。

同样地,今年2月一个名为Edge.Port的俄罗斯区块链项目估计,区块链可以帮助港口将船舶和集装箱等待时间从4小时缩短到25分钟,使得整体港口容量提高3%至5%。

>>> 改进基础设施,改善全球货运

港口和铁路仍然是全球大宗商品交易的两大组成部分,迄今为止相关技术的进步仍然微不足道。即便如此,区块链和分布式分类账技术的引入,可能会改变港口和铁路货运业的游戏规则。

通过运用技术,改进通信和监管链,减少欺诈和其他犯罪的可能性,让铁路运输更加安全和高效。

此外,区块链的效率和精简即使对于最复杂的流程(例如在管理库存和空间的同时将货物运送到目的企业)来说,也可以带来数十亿美元的成本节约,实现更强大的全球贸易,这一定会是一个美好的新世界。

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